content long 12-December-2017 13:23:29

Winners Greece

13-15 years old: Ice plumes at the south pole of Enceladus

 Author: Maria Gkoni

Το 2004 το διαστημικό σκάφος Κασίνι μπήκε σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη Κρόνο. Ένα χρόνο αργότερα, το 2005, το Κασίνι αποκάλυψε κάτι το μοναδικό κοντά στο νότιο πόλο του Εγκέλαδου, ενός από τους μεγαλύτερους δορυφόρους του Κρόνου. Τεράστιοι πίδακες εκτοξεύουν παγωμένο νερό και ατμό στο διάστημα. Σε αυτούς μάλιστα περιέχονται και διάφορα άλατα, γεγονός που φανερώνει την πρόσβασή τους στον υπόγειο ωκεανό του δορυφόρου, που πρόσφατα επιβεβαιώθηκε.
Πρέπει όμως να υπάρχει μια πηγή θερμότητας στο εσωτερικό του φεγγαριού ικανή να λιώσει την παγωμένη επιφάνειά του και να τινάξει το νερό στο διάστημα. Αν αυτό ισχύει, τότε είναι αρκετά πιθανό να μπορεί να αναπτυχθεί κάποια μορφή ζωής, αφού η ζωή απαιτεί νερό και ενέργεια. Ο Εγκέλαδος διαθέτει νερό και αν οι θεωρίες είναι σωστές, πηγή θερμότητας στο εσωτερικό του. Εκτός από νερό και άλατα, στους πίδακες παρατηρήθηκαν και χημικές ενώσεις όπως διοξείδιο του άνθρακα, μεθάνιο και αμμωνία. Το νερό, η αμμωνία και το μεθάνιο ήταν ενώσεις που έπαιξαν καθοριστικό ρόλο στη δημιουργία ζωής όταν η Γη ήταν ακόμα σε νεαρή ηλικία.
Αν το Κασίνι μελετούσε τους πίδακες του Εγκέλαδου ξανά, θα μπορούσαμε να μάθουμε περισσότερα για τη χημική σύσταση των διαστημικών αυτών «συντριβανιών», και κατά συνέπεια για τη σύνθεση του ωκεανού από τον οποίο προέρχονται, τη στιγμή που ο ίδιος αποτελεί ένα μεγάλο μυστήριο. Οι επιστήμονες μελετώντας τους πίδακες του δορυφόρου αυτού, θα μπορούσαν να καταλάβουν εάν οι συνθήκες που επικρατούν στον ωκεανό του είναι παρόμοιες με αυτές στη Γη και κατ’ επέκταση ευνοϊκές για την ανάπτυξη ζωής. Μετά από τη μελέτη αυτή, θα έχουν τη δυνατότητα να συγκρίνουν τα νέα δεδομένα με αυτά από παλαιότερες παρατηρήσεις και να διαπιστώσουν αν κάτι άλλαξε στο χρονικό διάστημα μεταξύ των δύο. Αν, για παράδειγμα, παρατηρήσουν περισσότερους πίδακες να βγαίνουν από την ίδια περιοχή του Εγκέλαδου, αυτό θα μπορούσε να σημαίνει πως κάτι άλλαξε στο εσωτερικό του δορυφόρου και για κάποιο λόγο παρατηρείται μεγαλύτερη υδροθερμική δραστηριότητα με την πάροδο του χρόνου.
Ο Εγκέλαδος είναι ένας από τους δημοφιλέστερους προορισμούς στο ηλιακό μας σύστημα, λόγω της μοναδικότητάς του. Είναι ένα από τα λίγα ουράνια σώματα στη «γειτονιά» μας που τράβηξε το ενδιαφέρον αστρονόμων, αστροβιολόγων και αστροφυσικών λόγω των ομοιοτήτων του με τη Γη. Μόνο και μόνο το γεγονός ότι υπάρχει νερό μας θυμίζει το σπίτι μας και μας κάνει να βλέπουμε τον Εγκέλαδο ως κάτι οικείο, πόσο μάλλον όταν υπάρχουν τόσα στοιχεία που αυξάνουν τις πιθανότητες να υπάρχει κάποια μορφή ζωής. Όπως και να το δει κανείς θα ήταν κρίμα μια τέτοια ευκαιρία, όπως η παρατήρηση των πιδάκων του Εγκέλαδου, να πάει χαμένη.
Σίγουρα όμως, η μελέτη τους από το Κασίνι, στην τελευταία του εξερεύνηση, θα μας προσφέρει τη δυνατότητα να μάθουμε περισσότερα για αυτόν τον οικείο, αλλά ωστόσο
 
παράξενο κόσμο. Μπορούμε ακόμα να ελπίζουμε ότι θα δοθεί και μια απάντηση στο ερώτημα που σίγουρα έχει περάσει από το μυαλό όλων μας - είμαστε μόνοι μας στο σύμπαν;
 


Last Update: 19 June 2017

For further information please contact: SciTech.editorial@esa.int

Related Articles

See Also